Il mondo in technicolor degli animali

Gli animali vedono il mondo a colori in modo molto diverso da noi: lo dimostrano i più recenti studi scientifici condotti grazie alle nuove tecnologie, come la spettrofotometriae l’imaging digitale, che hanno permesso di svelare anche i colori ‘fantasma’ (invisibili all’occhio umano) che gli animali usano per comunicare fra loro. Il punto degli ultimi 20 anni di ricerche viene fatto sulla rivista Science da 27 esperti internazionali, tra biologi, psicologi, fisici, genetisti e antropologi, che sottolineano come tutte queste nuove conoscenze potranno trovare applicazione in molti settori, dalla medicina alla sicurezza, dall’abbigliamento all’ambito militare.

“La colorazione è un’importante fonte di informazioni sugli animali, e il modo in cui i colori vengono percepiti cambia di specie in specie”, spiega Justin Marshall dell’università australiana del Queensland. “Io lavoro sulle canocchie, ma anche su altri animali oceanici – racconta il ricercatore – perché la loro visione a colori è molto diversa dalla nostra. Le canocchie, ad esempio, hanno un numero di recettori per i colori che è quattro volte il nostro. Noi ne abbiamo tre, per il rosso, il verde e il blu, mentre loro ne hanno 12. La sfida ora sta nel comprendere come gli animali sfruttano i colori e la loro visione per la sopravvivenza”.

Tim Caro dell’Università della California, tra gli esperti autori della rassegna su Science, ha già cominciato a spiegare ad esempio il perché delle strisce delle zebre (usate per evitare le punture di insetti) e delle macchie del panda (utili per mimetizzarsi nell’ambiente). Altri studi stanno ricostruendo la genetica della colorazione, così come l’evoluzione del mimetismo in base alla visione dei predatori. Nonostante questi progressi, però, sono molte le questioni che restano aperte: dai meccanismi neurali con cui i colori condizionano il comportamento degli animali fino all’interazione della vista con gli altri sensi; questo potrebbe per esempio spiegare se la reazione delle farfalle al colore dei fiori può essere condizionata dal loro profumo.

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